В историю мировой оперы Леонкавалло вошел автором одной, но истинно великой оперы – «Паяцы». (Итальянский композитор и драматург считал недопустимым «сочинять музыку на чужие слова».) Впервые на оперных подмостках действовали бродячие комедианты - «презренные шуты». Именно они вдохновили автора на гениальную музыку и талантливое либретто, подсказанное реальной житейской драмой, случившейся 15 августа 1865г. в Калабрии. Тогда артист труппы, ослепленный ревностью, во время представления убил свою жену. В опере эта история нашла воплощение в столкновении огненных страстей паяца Канио и красавицы Недды.